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El proceso de fabricación de fibra óptica debe tener una precisión milimétrica.

En ocasiones, los objetos más habituales son producto de procesos industriales de gran complejidad. Es difícil ver la técnica detrás de muchas de las cosas que usamos todos los días, especialmente aquellas que parecen más simples. Las fibras de vidrio pueden entrar en esta categoría. Es responsable de reemplazar cables de cobre viejos que han sido la columna vertebral de la comunicación durante décadas, pero cuyo proceso de fabricación requiere una precisión significativamente mayor.

Si la fabricación de cables de cobre puede verse como un proceso industrial, entonces la fabricación de fibra óptica utiliza tecnología de punta. El resultado son filamentos de vidrio muy finos capaz de canalizar señales de luz que transmiten información entre dos puntos a altas velocidades de transmisión.

Cuando un instalador viene a poner Fibra en casa o en la oficina trabaja con un cable grueso recubierto de plástico duro. Pero las pruebas para comprobar el correcto funcionamiento de la instalación muestran cuál es realmente el cable de fibra óptica: un hilo tan grueso como un cabello. El proceso de fabricación comienza con largos tubos de vidrio, una especie de cilindro hueco, que forman la base del filamento conductor posterior.

En esta imagen se puede apreciar la delgadez del cable de fibra óptica.

Estos tubos se sumergen en ácido fluorhídrico, una sustancia que se utiliza para eliminar las manchas de aceite restantes y mantener limpio el vidrio. Luego, los tubos se colocan en bobinas que los hacen girar y los calientan a altas temperaturas hasta que se funden en los extremos para poder fusionar dos tubos. Si la longitud es la correcta se introduce una mezcla de ciertos compuestos, incluyendo dióxido de silicio y un semiconductor como el germanio, en las estructuras. De nuevo, el conjunto se gira y se calienta.

Los gases reaccionan con el calor y el resultado es un polvo blanco que se deposita dentro del tubo. Ya tenemos el núcleo de la fibra de vidrio. Una vez obtenido este enlace, la temperatura se eleva aún más para fundirlo. La forma resultante es un vaso alargado. En este punto, la temperatura vuelve a subir, de modo que el vidrio del exterior se encuentra con la varilla del interiorque forman una estructura sólida y alargada.

Estas estructuras se llaman preformas y el siguiente paso es adelgazar. Nuevamente, esto se hace agregando calor, en este caso en un extremo que se ablanda. La preforma está en posición vertical y la gravedad hace que el vidrio se expanda hacia abajoEste proceso se apoya incluso colocando el propio peso en el suelo. Esta parte es delicada ya que el resultado es el cabello de fibra de vidrio, cuyo diámetro debe ser de 125 micrómetrosTanto este parámetro como la tensión del filamento deben controlarse cuidadosamente.

Después de este último paso, el resultado se cubre con una capa acrílica para protección y se puede conectar a un cable. Esto crea una fibra óptica, un material en el que se pueden lograr velocidades de transmisión medidas en Tbps o incluso más altas.

Imagen: TwistitiWikipedia

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