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A principios del siglo XX se suponía que la composición de las estrellas debía ser similar a la de planetas como la Tierra. Eso fue hasta 1925 cuando la joven científica Cecilia Payne descubrió que las estrellas están compuestas principalmente de helio e hidrógeno. A pesar de la discriminación contra las mujeres en la comunidad universitaria en ese momento y la intransigencia de gran parte de la comunidad científica, Payne continuó estudiando las estrellas hasta el final de sus días.

Cecilia Payne-Gaposhkin Nació el 10 de mayo de 1900 en Wendower, Inglaterra. Era hija de un eminente músico e historiador londinense y mostró un gran interés por la ciencia desde una edad temprana. Debido a sus grandes habilidades académicas, recibió una beca en 1919 para estudiar botánica, física y química en Newnham College, una institución de la Universidad de Cambridge. Ese mismo año se interesó por la astronomía después de escuchar una conferencia del profesor Sir Arthur Eddington en su expedición a la Isla del Príncipe en el Golfo de Guinea para probar la teoría general de la relatividad de Einstein. Payne siguió asistiendo a sus conferencias y Eddington lo animó a dedicarse a la astronomía.

En ese momento era la Universidad de Cambridge Las mujeres no reciben títulosEn 1923 decidió viajar a Estados Unidos para completar su educación allí. Gracias a un programa de becas del astrónomo Harlow Shapley, Payne pudo asistir a la Observatorio de la Universidad de Harvard y continúa tu carrera. En 1925 presentó su tesis doctoral: Atmósferas estelares: una contribución al estudio observacional de la alta temperatura en las capas inversas de las estrellas, en la que determinó las temperaturas estelares y concentraciones químicas de las estrellas utilizando la ecuación de ionización del físico indio. Megnad Saha. También concluyó que el helio y el hidrógeno son los componentes principales de las estrellas, mientras que el hidrógeno es el principal compuesto que compone todo el universo. Su trabajo supuso una revolución en el campo de la astronomía descrito por los astrónomos Otto Struve y Velta Zeberg como “La mejor tesis astronómica de la historia”.

De esta manera, Cecilia fue la primera persona en recibir un doctorado de Radcliffe University, una institución de la Universidad de Harvard. El astrónomo, sin embargo Henry Norris Russel Desafió las conclusiones de la tesis y rechazó la posibilidad de que las estrellas tuvieran una conexión diferente a la tierra. Convenció a Payne para que ignorara esta idea, y Cecilia finalmente escribió al final de su tesis que sus conclusiones probablemente estaban equivocadas. Cuatro años más tarde, después de que se publicara una nueva investigación, Russel reconoció su error y admitió que Payne siempre tenía razón.

Después de eso, Cecilia continuó trabajando en Harvard, estudiando la luminosidad de las estrellas como asistente técnica de Harlow Shapley. Durante este tiempo, Payne pudo continuar su destacada labor con un segundo libro, Stars of High Luminosity (1930), que prestó especial atención a las variables cefeidas y marcó el inicio de su interés por las estrellas variables y las novas. Recibió la ciudadanía estadounidense en 1931 y dos años después Payne viajó a Europa para conocer al astrónomo ruso. Boris Gerasimovichque había trabajado anteriormente en el Observatorio de la Universidad de Harvard y con quien quería escribir un libro sobre estrellas variables. Posteriormente fue a Gotinga, donde conoció Sergey Gaposhkin, un astrónomo ruso que no pudo regresar a la Unión Soviética debido a su cargo político. Payne le encontró trabajo en Harvard y se casaron en 1934.

En 1956 se convirtió en la primera profesora titular de Harvard.

Debido a su bajo salario en ese momento, Cecilia consideró dejar Harvard. Aun así, Shapley se esforzó por mejorar su posición en la institución y, en 1938, finalmente obtuvo el título de astrónoma. En 1943 pasó a formar parte de la Academia Estadounidense de Artes y Cienciasy en 1956 se convirtió Primer profesor titular de Harvard. Payne se retiró de la docencia activa en 1966 y luego fue ascendido a profesor emérito de Harvard. Continuó su investigación como colaborador en el Observatorio Astrofísico Smithsoniano y editó las revistas y libros publicados por el Observatorio de Harvard durante veinte años. También escribió una autobiografía, The Dyer’s Hand, que se publicó póstumamente en el libro Cecilia Payne-Gaposhkin: An Autobiography and Other Memoirs (1984).

Debido a su brillante carrera, Payne recibió varios reconocimientos, incluido el Premio Annie J. Cannon de Astronomía y la Lectura Henry Norris Russell de 1976 de la Sociedad Astronómica Estadounidense. Unos años más tarde, en 1976, murió en Cambridge, Massachusetts, a la edad de 79 años, dejando un legado científico excepcional. Además de su trabajo en astronomía, Cecilia Payne se ha convertido en un ícono en la lucha contra la discriminación hacia la mujer. Fue una gran inspiración para los futuros científicos y cambió el panorama universitario para siempre.

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