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Viaja a lo desconocido. Explore los límites del sistema solar. Estos son algunos de los objetivos de New Horizons, la nueva misión de la NASA que nos llevará a Plutón.

La ciencia ficción siempre nos ha ayudado a viajar más allá de los límites de nuestra imaginación. Así podríamos pisar la luna, explorar el espacio o viajar a Marte sin levantarnos del sofá. PlutónSin embargo, no fue ninguno de los escenarios de los libros y películas lo que nos hizo soñar en nuestra infancia y adolescencia.

Solo el autor Larry Niven Dedicó su libro The World of Ptavvs al planeta que dejó de ser un planeta en 2006. Ese año la Unión Astronómica Internacional decidió “rebajar” la categoría de Plutón, que debería ser considerado un planeta enano. El razonamiento propuesto por la AUI sugirió que hay ocho planetas que componen el Sistema solarmientras que Ceres, Plutón y Eris se definirían como planetas enanos a partir de ese momento.

Plutón, aunque no formaba parte de la ciencia ficción convencional, era parte de nuestros recuerdos. ¿Quién no ha estudiado el sistema solar de nueve planetas? Una especie de nostalgia desató el debate astronómico y recordó el descubrimiento de Clyde Tombaugh 1930.

Afortunadamente, el hecho de que Plutón ya no sea un planeta no fue un obstáculo para nuestra sed de conocimiento. NASA, a través de la misión Nuevos horizontes, quiero ir más lejos de lo que nunca podríamos. 2015 será el año en que conoceremos la verdadera cara de Plutón.

La sonda fue lanzada desde Cabo Cañaveral en 2006 para explorar “los mundos en el borde de nuestro sistema solar”. En su largo viaje, el vehículo tripulado hizo una breve “parada” en Júpiterpara investigar un poco y usar la gravedad para impulsarse. Curiosamente, New Horizons estaba de tres a cuatro veces más cerca de Júpiter que la propia sonda Cassini.

Cuando llegue a Plutón, la nave espacial, contrariamente a las expectativas, “pasará”. En otras palabras, New Horizons no dejará de orbitar el planeta enano en su viaje como lo hacen otras sondas como Maven alrededor de Marte. ¿Por qué? La primera razón es puramente técnica: para llegar a Plutón en solo diez años, la velocidad que puede alcanzar Nuevos horizontes es muy alto, y si se detuviera en órbita, consumiría más combustible al reducir su velocidad en un 90%.

La segunda razón es científica. New Horizons no solo nos permitirá conocer el rostro menos conocido de Plutón, sino que también nos ayudará a ser parte del Cinturón de Kuiper. En otras palabras, sus objetivos son realmente ambiciosos, porque el objetivo de esta misión no es más que describir la geología y morfología de Plutón y sus satélites, para determinar la composición superficial de estos objetos y sus atmósferas.

En su camino también podemos adentrarnos en el paisaje que rodea al planeta enano. Sin duda, 2015 será un gran año para la astronomía. Como en el pasado, con el histórico aterrizaje en un cometa. Ahora es el momento de viajar a lo desconocido y conocer los límites de nuestro pequeño gran mundo. Plutón nos espera.

Imágenes Bruce Irving (Flickr), NASA, NASA (Wikimedia)

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